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VK will Russlands Technologieführer werden, da die IT-Krise den Sektor erschüttert

Vladimir Kiriyenko, der neue CEO des Internet-Majors VKontakte, genoss einen Tag im Rampenlicht des Internationalen Wirtschaftsforums in St. Petersburg im Juni (SPIEF). „Wir haben ein monatliches Publikum von 100 Millionen und ein tägliches Publikum von 50 Millionen überschritten“, sagte er einem Raum voller Führungskräfte und Beamter. „Für uns ist das ein großer Erfolg, der Konzern hat lange darauf hingearbeitet“, fügte er hinzu.

Bevor Kiriyenko hinzukam, stagnierte Vkontakte (besser bekannt als VK) im Vergleich zu seinen internationalen Konkurrenten. Das Umsatzwachstum war seit Ende 2020 stark zurückgegangen, und das Unternehmen hatte bis 2022 ein Verhältnis von Nettoverschuldung zu EBITDA von rund 2,5.

Als Russland im Februar Truppen in die Ukraine schickte, änderte sich jedoch das Schicksal von VK.Sanktionen gegen russische Technologieunternehmen führten dazu, dass ein Teil der Konkurrenz nachließ und ihre Benutzer in die offenen Arme von VK trieb. Auch Verbote einiger ausländischer Social-Media-Plattformen halfen VK. Eine Vielzahl neuer Möglichkeiten bot sich an – wie der Erwerb von Vermögenswerten, die von kämpfenden Konkurrenten zu Schleuderpreisen fallen gelassen wurden, und das Reiten auf einer Welle der Unterstützung einer Regierung, die in einen Informationskrieg verwickelt ist.

Jetzt festigt VKontakte seine Position auf dem russischen Markt, auch wenn seine Konkurrenten unter einer dramatischen Technologiekrise leiden, die dazu geführt hat, dass Branchenexperten massenhaft fliehen und ausländische Investoren ihre Positionen in russischen Unternehmen aufgeben.

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Schnee von gestern

Der Gesellschafterwechsel im Dezember 2021 und der Einstieg von Kiriyenko sollten einen neuen Kurs darstellen. East-West Digital News berichtet, dass geschäftliche Motive bei der Umstrukturierung berücksichtigt wurden, einschließlich der Unterstützung des Unternehmens bei der Vermeidung potenzieller US-Sanktionen. Aber es war klar, dass die Hauptbotschaft hinter der Umstrukturierung eine politische war: Kiriyenkos Vater ist Präsident Putins erster stellvertretender Stabschef, und The Bell berichtet, dass die neue Führungsstruktur die Kontrolle über das Unternehmen letztendlich von der Versicherungsgesellschaft Sogaz trennen würde, die befindet sich teilweise im Besitz eines langjährigen Verbündeten von Putin.

Jetzt scheint die Gruppe eine neue Strategie zu verfolgen: sich darauf zu konzentrieren, ihre Flaggschiff-Social-Media-Plattform so weit wie möglich auszubauen.

Das konkurrierende Technologieunternehmen Yandex ist bekannt für seine abenteuerlichen Investitionen in einer Vielzahl von Branchen – von Fahrdiensten bis hin zu Lieferrobotern. Im Gegensatz dazu konzentrierte sich Kiriyenkos Rede bei SPIEF auf die Social-Media-Plattform von VK.

Er betonte die Bemühungen von VK, die Infrastruktur zu stärken, die seinen Social-Media-Dienst unterstützt. Als Ergebnis dieser Bemühungen, sagte Kiriyenko, kann VK einen Verkehrsanstieg von 30 % bewältigen. Die App hat auch eine Anruffunktion, einen Messenger und sogar Videos in Kurzform gestartet.

Nichtsdestotrotz beruht ein Großteil der aktuellen Popularität von VK nicht auf Verbesserungen seines Dienstes, sondern auf einem Mangel an Wettbewerb.Russlands Entscheidung, Meta (den Eigentümer von Facebook, WhatsApp und Instagram) als „extremistische Organisation“ zu bezeichnen, hat viele der weltweit beliebtesten sozialen Netzwerke ohne VPN unbrauchbar gemacht. Die Nutzer von VK stiegen im Monat nach der russischen Invasion in der Ukraine um über 4 Millionen an.

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80 % der russischen Internetnutzer verwenden jetzt VK. Angesichts wachsender Benutzerzahlen möchte VK in neue Funktionalitäten investieren. Und es gibt keinen besseren Zeitpunkt, um auf dem Markt zu sein. Da ausländische Unternehmen versuchen, ihre russischen Vermögenswerte abzustoßen, um das Reputationsrisiko zu begrenzen, hat VK eine Reihe neuer Dienstleistungen erworben.

Besonders erfolgreich war die Konsolidierung von VK im Medienbereich. Es hat kürzlich eine Einigung über die Übernahme der Nachrichtenabteilung von Yandex erzielt, einschließlich der Blogging-Plattform Yandex.Zen und des Aggregators Yandex.News.

Laut dem Oppositionsaktivisten und Politiker Alexej Nawalny ist Yandex.News die Hauptinformationsquelle für 41 % der Russen. Da der Aggregator jedoch verpflichtet war, die von der staatlichen Medienregulierungsbehörde ausgewählten Geschichten zu fördern, geriet Yandex unter Beschuss ausländischer Aktionäre, weil er die Kreml-Erzählung effektiv unterstützt hatte.

Yandex nahm Ende Februar Gespräche mit VK über den Verkauf seiner Mediendienste auf. Die Einzelheiten der Transaktionen wurden nicht bekannt gegeben, aber The Bell schlägt vor, dass Yandex Zen und Novosty gegen den Lebensmittel- und Lebensmittellieferdienst Delivery Club tauschen könnte (wenn es einen Deal mit dem gemeinsamen Eigentümer Sber abschließen kann).

Auffegen

Die Medienressourcen von Yandex sind nicht die einzigen Ziele für die ehrgeizige Expansion von VK. Die niederländische Holdinggesellschaft Prosus hat die Kleinanzeigenseite Avito zum Verkauf angeboten, und VK soll Gerüchten zufolge zu den Konkurrenten um den Kauf gehören. Avito hat über 90 Millionen Nutzer und führt im November 2021 die Liste von Similarweb mit den meistbesuchten Kleinanzeigenseiten der Welt an.

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Kleinanzeigenplattformen erlebten während der Pandemie einen Anstieg der Popularität und haben sich weiter entwickelt, obwohl traditionelle Werbemethoden im vergangenen Jahr nachgelassen haben.

Ein weiterer Dienst, der angeblich im VK im Visier ist, ist laut Bell die Online-Kinoplattform ivi. ivi ist nach Nutzerzahlen der größte Online-Streaming-Dienst in Russland und würde den Plan von VK, seine Online-Präsenz auszubauen und neue Nutzer zu gewinnen, enorm vorantreiben.

Es bleibt unklar, wie VK die Deals finanzieren würde. Der Tausch des eigenen Vermögens gegen die Neuanschaffungen könnte im aktuellen Geschäftsklima eine beliebte Methode sein, aber um sich solche teuren Käufe zu sichern, müsste VK bereit sein, erhebliche Vermögenswerte zu verschenken.

Alternativ könnte VK weitere Schulden aufnehmen. Aber angesichts der bereits relativ hohen Verschuldung könnte dieser Schritt die Nerven von Investoren und Führungskräften auf die Probe stellen.

Der Handel mit VK Global Depositary Receipts im Wert von über 400 Mio. USD wurde im März von der Londoner Börse eingestellt, und die Anleihen wurden anschließend von der Börse genommen. VK hat gesagt, dass es möglicherweise genug Geld hat, um Anleihegläubiger zurückzuzahlen, muss aber noch einen detaillierten Plan für die Rückzahlung oder Umstrukturierung aufstellen.

Neu Freunde

Die Möglichkeiten zur Finanzierung der Kauflust von VK scheinen gering. Aber die Gruppe hofft möglicherweise auf die Unterstützung eines unwahrscheinlichen Geldgebers, um ihr Wachstum aufrechtzuerhalten – die russische Regierung.

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Staatliche Banken können zinsgünstige Kredite für den Kauf von Avito- oder Yandex-Neuanlagen bereitstellen – schließlich sind die Maßnahmen der Regierung in der Ukraine ein Faktor für den Verkauf beider Unternehmen.

Es ist auch möglich, dass die Regierung dem chinesischen Modell von WeChat folgt und öffentliche Dienste mit den meistbesuchten Websites oder Apps integriert – einschließlich VK. Dies könnte den Traffic zur App weiter erhöhen und den Umsatz steigern. Ein Versuch des Ministeriums für digitale Entwicklung testet bereits einen Verifizierungsprozess für sein Schul- und Krankenhausportal, das es Benutzern ermöglicht, sich mit VK anzumelden.

Ein weiteres Gesetz, das im Juni verabschiedet wurde, verpflichtet alle Staatsorgane, Seiten in sozialen Medien zu erstellen. Angesichts der Tatsache, dass viele ausländische soziale Netzwerke in Russland blockiert sind, wird dies in der Praxis wahrscheinlich viel mehr Verkehr für VK erzeugen.

Die gute Nachricht für VK-Führungskräfte, die hoffen, sich die Unterstützung der russischen Regierung zu sichern, ist, dass sie sich offenbar dem harten Vorgehen gegen die sozialen Medien entzogen hat, das auf den Ausbruch des Krieges in der Ukraine folgte. Dies ist ein Zeichen dafür, dass es als Bereicherung für den Aufbau eines „souveränen Internets“ und nicht als Bedrohung angesehen wird.

Der Gründer von VK, der renommierte Unternehmer Pavel Durov, verließ das Unternehmen im Jahr 2014 unter Berufung auf einen Rückgang der „Handlungsfreiheit“ der Unternehmensleitung.

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